En este 2011, vuelven las jornadas de martes y miércoles por las tardes, esas en las cuales uno observa con cierta envidia las diferencias existentes entre el fútbol sudamericano y el europeo. Solo 16 equipos quedaron con posibilidades de pugnar por tener entre sus manos a la 'Orejona' mas deseada. Cuatro ingleses, tres españoles, tres italianos, dos alemanes, dos franceses, un ucraniano y un danés son los que llevarán a cabo, una vez mas, los Octavos de Final de la Liga de Campeones. Esta instancia llega con la novedad en la distribución de partidos por jornada -serán dos por día-, que permitirá seguir con mayor fluidez las incidencias de cada uno de los encuentros. Y, obviamente, a la expectativa de la participación del único peruano en carrera, Jefferson Farfán, que con el Schalke 04 busca obtener su segundo título en competencias UEFA, recordando que el último campeonato del equipo de Gelserkinchen lo obtuvo en la Copa UEFA 1996-97.

AC Milan - Tottenham Hotspur

Ida - 15/02 Giuseppe Meazza, Milán
Vuelta - 9/03 White Hart Line, Londres

Partido entre Tottnham y Milan por la Copa UEFA 1971/1972, el único enfrentamiento de su historia (Foto: forum.acmilan-online.com)Ambos llegaron a esta fase con cierta comodidad. Por un lado, el cuadro rossonero como segundo del Grupo G, clasificado a Octavos una jornada antes que concluyera dicha etapa, pero supremamente superado en puntaje por Real Madrid. Mientras tanto, los Spurs, ante la sorpresa de propios y extraños, arribaron como líderes del Grupo A, por encima del último campeón, Inter, y eliminando de toda competencia al irreconocible Werder Bremen.

Pese a tener un tridente ofensivo de otro planeta conformado por Zlatan Ibrahimovic, Robinho y Alexandre Pato, y la alternativa de Antonio Cassano, AC Milan, comandado por Massimiliano Allegri, se ha caracterizado por mantener la solidez defensiva. Esto lo demostró en la Serie A, donde ubicado como líder es el equipo con menos goles en contra gracias a las apariciones del veterano y a veces irregular Christian Abbiati en la portería, acompañado en la defensa por el colombiano Mario Yepes y el ex-Fluminense Thiago Silva, que son los que han tenido mayor regularidad y, en la contención, al recién incorporado y siempre efectivo Mark van Bommel; aunque, uno de los inconvenientes que va a tener el cuadro milanés son las bajas. Sumado a la contractura de Andrea Pirlo, se encuentran sin chances de alternar seis jugadores más: Marco Amelia, Alessandro Nesta, Massimo Ambrossini, Kevin Prince Boateng, Fillippo Inzaghi y el nuevo jale Nicola Legrotagglie.

Tottenham, en tanto, se ubica quinto en la Premier League, manteniendo un nivel interesante, con un Rafael van der Vaart implacable y la llegada del sudafricano Stephen Pienaar, aunque con todas las miradas puestas en lo que hará el lateral y ahora volante por izquierda, Gareth Bale. Además, el plantel conducido por Harry Redknapp consta con la experiencia de William Gallas, el buen pie del lateral Vedran Corluka, y ni hablar de la ofensiva, integrada por el gigante Peter Crouch y Jermain Defoe. Sin embargo, no podrá contar por lesión con Tom Huddlestone y el francés Younes Kaboul que, de hecho, no eran muy considerados por su estretaga.

El plausible Tottenham, pues, muestra méritos para llegar a Cuartos de Final, pero el favoritismo, sin duda alguna, lo tiene el AC Milan.

Valencia - Schalke 04

Ida - 15/02 Mestalla, Valencia
Vuelta - 9/03 Veltins-Arena, Gelsenkirchen


Valencia y Schalke ya se habían visto las caras en la Champions 2006/2007 (Foto: elpais.com)Valencia se instala en esta etapa casi sin despeinarse, siendo segundo en el Grupo C, maltratando al nobel Bursaspor, con sendas goleadas de casa y visita, aunque, con la única derrota en esa etapa, de local ante el líder Manchester United, que por poco ocasiona la salida del técnico Unai Emery. Por otro lado, Schalke 04, encabezando una serie muy complicada como lo fue el Grupo B, superó en la clasificación al Lyon y relegó al Benfica a jugar la Europa League.

Es indudable afirmar que, ante la salida de David Villa y David Silva, la ofensiva 'Ché' no es la misma, pese a que Aritz Aduriz y Roberto Soldado intentan darle la misma consistencia. Sin embargo, Valencia con Unai Emery siempre ha sido un rival de temer, con importantes individualidades, caso de Juan Manuel Mata, Ever Banega y Pablo Hernández, además de la solvencia en defensa que otorgan el lituano Marius Stankevicius y Ricardo Costa.

Pese a lo mal que le va en la Bundesliga, muy lejos de los puestos de vanguardia, Félix Magath tiene muy clara la conformación de la ofensiva de cara a los Octavos de Final: con cuatro delanteros potenciales, como lo son Raúl, Klass-Jan Huntelaar, José Manuel Jurado y Jefferson Farfán, los dos últimos como volantes por las bandas. Además, con la presencia del recién adquirido Anthony Annan, cubrirá el lugar donde sufría más inconvenientes: la contención. Finalmente, su bloque defensivo, con la experiencia de Christoph Metzelder debería mostrar mejoras, ya que en muchas oportunidades fue salvada por el golero y capitán Manuel Neuer.

Por la situación actual de ambos, Valencia llega con una leve ventaja. En Gelserkinchen tendrán que prenderle velitas a Farfán y compañía.

Roma - Shakhtar Donetsk

Ida - 16/02 Olímpico de Roma, Roma
Vuelta - 8/02 Donbass Arena, Donetsk


Otro encuentro que también registra un antecedente: el Shakhtar - Roma, elencos que se vieron las caras en la edición 2006/2007 (Foto: AFP)Mientras la Roma tuvo que sufrir los embates hasta la última fecha, donde accedió como segundo del Grupo E por debajo del Bayern Munich y superando angustiosamente al Basel, Shakthar tuvo un acceso ligeramente tranquilo, dependiendo absolutamente de sus posibilidades, la cuales no desaprovechó, y tras ganarle en la última jornada a Braga se ubicó como puntero, superando ante la extrañeza de muchos al Arsenal en el Grupo H.

El cuadro dirigido por Claudio Ranieri mantiene a Francesco Totti y a Daniele De Rossi como referentes del elenco romano. Si bien Adriano es una baja importante, Marco Borriello ha sabido afianzarse en el puesto junto a Mirko Vucinic; de hecho, otra ausencia será la del chileno David Pizarro. Por último, la defensa siempre se ha mantenido intacta, con la línea de cuatro compuesta por Marco Cassetti, Philippe Mexès, Juan y John Arne Riise.

Shakhtar, bajo la tutela de Mircea Lucescu, ha comenzado a poner el nombre del elenco ucraniano en lugares privilegiados, con jugadores emblema e inamovibles como los defensores Dmytro Chygrynskiy, Razvan Rat, el lateral Darijo Srna, el tantas veces requerido portero Andriy Pyatov, los brasileros Jadson, Luiz Adriano, William, y el ahora lesionado Fernandinho. A ellos se podrían adherir los nuevos integrantes, caso el croata-brasilero Eduardo y el boliviano-brasilero Marcelo Moreno.

Pese a que el cuadro ucraniano se encuentra consolidado y desde hace mucho tiempo mantiene la misma base, es probable que la jerarquía y la llave sean de la Roma.

Arsenal - Barcelona

Ida - 16/02 Emirates Stadium, Londres
Vuelta - 8/02 Camp Nou, Barcelona


De un tiempo a otro, el duelo entre Arsenal y Barcelona ha acaparado la atención del aficionado. Se vieron las caras en una final y, hace poco, en Cuartos de Final de la Champions (Foto: elmundodeportivo.es)Es probable que a UEFA le guste este cruce y, por esa razón, pareciera que no hubiese jornada de Champions League donde no se encuentren. Por un lado se encuentrarn los gunners, que hicieron lo justo y necesario para acceder a Octavos, con un debut extraordinario luego de encajarle seis goles al Braga, pero luego, decayendo en resultados, situación que lo mandó al segundo lugar del grupo por debajo del Shakhtar. En cambio, el elenco 'Culé' hizo prevalecer su favoritismo, manteniendo el invicto y el liderato del Grupo D, jugando bien, y demostrando el porqué lo tildan como candidato en cada temporada.

El Arsenal, dirigido desde 1996 por Arsene Wenger, ya se siente con la necesidad de levantar la 'Orejona', con las esperanzas puestas en Cesc Fabregas, Andréi Arshavin, Theo Walcott y el regreso de Robin van Persie. Sin embargo, si había un baluarte del cual esperaban mucho, pero no estará presente por una torcedura de tendón, ese es Samir Nasri. El francés se suma al camerunés Alexander Song, el belga Thomas Vermaelen y el brasilero Denilson en la nómina de descartados; por lo menos, para el encuentro de ida.

Hablar del cómodo líder de la Liga Española, el Barcelona de Josep Guardiola, es llenar el párrafo de adjetivos favorables. De un Lionel Messi imparable junto a David Villa y Pedro en el ataque, de una volante exquisita con Xavi y Andrés Iniesta, con Daniel Alves por derecha, la seguridad que imponen Charles Puyol y Gerard Piqué, y pese a no levantar mucho polvo, con Victor Valdés bajo los tres palos desde la temporada 2002/03.

Este encuentro es de pronóstico reservado y puede ser considerado el mejor de la jornada. Empero, utilizando los números previos y la situación que involucra a ambos en este momento, Barcelona no debería sufrir ante el equipo de Arsene Wenger.

Copenhagen - Chelsea

Ida - 22/02 Parken Stadium, Copenhague
Vuelta - 16/03 Stamford Bridge, Londres


Chelsea arrasó en la Fase de Grupos y ahora, aparentemente, tiene una misión accesible ante el Cpoenhagen danés (Foto: AP)El benjamín de esta fase, el equipo de la capital danesa, llegó desde la Tercera Ronda previa del certamen y marcó un hito en la historia del fútbol de ese país, luego de vencer en el último encuentro al Panathinaikos, no sin antes complicar de alguna manera a quien sería el flamante líder del Grupo D, Barcelona. Tendrá que eliminarse frente al Chelsea, cómodo primer lugar del Grupo F, que trata de sacarse la espina de no poder consagrarse campeón. con el sinsabor vigente de perder la final de la temporada 2007/2008.

Líneas arriba se resalta al Copenhague, bajo las ordenes del noruego Stale Solbakken, teniendo como héroe al portero Jesper Christiansen, los experimentados Zdenek Pospech y Jesper Gronkjaer, el brasilero Claudemir y el costarricense Christian Bolaños. Todo parece indicar que le tocará pagar un derecho de piso muy rudo.

Los blues de Carlo Ancelotti llegan divirtiéndose con el libro de pases, adquiriendo a poco de cerrar a Fernando Torres y David Luiz. Por otro lado, esta de más decir que cuenta con un poderío implacable, manteniendo la columna vertebral desde el arco hacia adelante, con Peter Cech, John Terry, Michael Essien, Frank Lampard y Didier Drogba, además del nivel que ejercen Florent Malouda, Nicolas Anelka, la solvencia que otorgan en defensa, Branislav Ivanovic, y lo eficaces a la hora de sumarse al ataque José Bosingwa y Ashley Cole.

El supremo favorito es Chelsea, y si alguien se anima a apostar por la clasificación del Copenhague, pues habría que admirar su valentía.

Olympique Lyon - Real Madrid

Ida - 22/02 Stade Gerland, Lyon
Vuelta - 16/03 Santiago Bernabéu, Madrid


Olympique Lyon es, sin duda, la bestia negra del Real Madrid. Acá el duelo entre ambos por la edición 2009/2010, que determinó la eliminación merengue en Octavos (Foto: EFE)El Olympique de Lyon terminó segundo del Grupo B, tras el Schalke 04, pese a que todas las cadenas de apuestas lo ponían como el favorito para llevarse la serie. Su rival, Real Madrid, llega a esta fase como líder del Grupo G, ubicándose ampliamente en el primer escalafón, manteniendo el invicto y, de manera figurativa, como el equipo que tuvo el mejor puntaje global -16 puntos- en la fase de grupos, tras ganar cinco partidos y empatar uno; su único empate fue ante Milán en el San Siro.

Con el mismo esquema que utilizó en la la fase de grupos, Claude Puel piensa disputar la llave ante el Real Madrid manteniendo a Hugo Lloris, consolidado en el arco, el brasilero Cris en la defensa asumiendo la capitanía, Aly Cissokho y Michael Bastos peligrosos por los costados, la primera línea con Jérémy Toulalan y Kim Kallstrom, para dejar en ataque a Yoann Gourcuff, Lisandro López, Bafétimbi Gomis, y ahora mandado al banco, pero importante en el equipo, al bosnio Miralem Pjanic.

Puede resultar frustrante ver al elenco madridista no poder llegar a la instancia final de la Champions League, sobre todo por el plantel y el poder económico que ostenta. En esta ocasión, la historia parece similar; por eso, de la mano de José Mourinho, contando con una constelación de estrellas como Cristiano Ronaldo, Ángel Di Maria, Mezut Özil, Iker Casillas, Xabi Alonso, Kaká, Sergio Ramos y compañía, además de su flamante nuevo fichaje, Emmanuel Adebayor, aunque sin su goleador, Gonzalo Higuaín, ausente por lesión, buscan quebrar el "némesis" de no poder ganarla y, mas aún, cuando históricamente no ha podido vencer al elenco galo.

El Real Madrid tiene todo para ser el vencedor de la serie, pero los antecedentes con el Lyon le pueden jugar una mala pasada.

Olympique Marsella - Manchester United

Ida - 23/02 Stade Velodrome, Marsella
Vuelta - 15/03 Old Trafford, Manchester


Manchester United tiene una ligera ventaja para salir airoso en su llave ante Olympique Marsella, elenco al que nunca enfrentó en una competición europea (Foto: AP)Pese al debut inusitado en el Grupo F, perdiendo de local ante el Spartak de Moscú, Le Phocéens mantuvo cierta regularidad de cara a su clasificación, goleando escandalosamente en su visita a Eslovaquia, al Zilina por 0-7, y derrotando en la última jornada al Chelsea. Tiene como contendiente de turno a Manchester United, tres veces campeón de la Liga de Campeones. En el Grupo C, los Red Devils no perdieron encuentro alguno, clasificando a Octavos con antelación.

Si bien el OM, comandado por Didier Deschamps, está algo lejos del puntero Lille en la Liga de Francia, su mira esta puesta de reojo en la Champions, teniendo como piezas fundamentales al seleccionado francés y capitán del club Steve Mandanda, Lucho Gonzáles, Gabriel Heinze y Brandao dentro de los latinoamericanos que alternan habitualmente, además de Benoit Cheyrou y Mathieu Valbuena como desequilibrantes desde hace ya algunas temporadas.

En tanto, el poderío del actual líder de la Premier League estará marcado a lo que pueda realizar el portugues Nani, y lo efectivo que resulten Wayne Rooney y Dimitar Berbatov, aunque, asomando por lo palos se encuentra el mexicano Javier 'Chicharito' Hernández que supo aprovechar cada oportunidad que le dió Sir Alex Ferguson, además de la seguridad que mantengan Nemanja Vidic y Rio Ferdinand, y en el arco, el inacabable Edwin van der Sar.

El Manchester United es el que probablemente salga el victorioso en esta disputa, aunque no va a dejar de ser interesante ver lo que pueda mostrar el elenco francés.

Inter - Bayern Munich

Ida - 23/02 Giuseppe Meazza, Milán
Vuelta - 15/03 Allianz Arena, Munich


Inter y Bayern en acción durante la final de la última edición de la Champions. Para los bávaros, esta es su esperadísima revancha (Foto: AFP)Revivirán la última final, en esta ocasión, emparejados en Octavos. Tal como se dio en la temporada pasada, donde se coronó campeón del torneo, Inter no pudo consagrarse en el primer lugar de su serie, y tuvo que conformarse con acceder viendo por encima del Grupo A al Tottenham. Por su parte, el elenco bavaro se dió el lujo de comandar el Grupo E por encima de la Roma, con dos fechas de anticipación tras vencer en Rumania al Cluj.

El Inter de Leonardo mantiene la base del equipo que se consagró campeón en la temporada 2009/2010, con Wesley Sneidjer como eje ofensivo, Samuel Eto'o como el estandarte en ataque, la experiencia de Javier Zanetti e Iván Ramiro Córdoba, la contundencia en la marca de Esteban Cambiasso y Thiago Motta, las arremetidas de Maicon, Julio César bajo los tres palos; en fin, calificativos faltan. Pero, para esta fase sufren ciertas ausencias, como es el caso de Diego Milito, Lucio, Walter Samuel, Dejan Stankovic y McDonald Mariga; no obstante, las llegadas de Giampaolo Pazzini, Houssine Kharja, Andrea Ranocchia y Yuto Nagatomo, permitirán darle alternativas a Leonardo para armar el plantel ideal con el objetivo de repetir el plato.

Para Louis van Gaal, los cambios estuvieron a la orden del día, sobre todo en la Bundesliga, los cuales muy probablemente se susciten en la jornada de Champions. En el arco, Hans Jorg Butt perdió su lugar para darle la posta al joven Thomas Kraft, el lateral izquierdo Luis Gustavo es indiscutible en las últimas jornadas, y ante la salida de Van Bommel, ha optado por ubicar allí a Andreas Ottl y Danijel Pranjic. Sin embargo, la ofensiva tiene a sus referentes: Bastian Schweinsteiger, Thomas Muller y Mario Gómez.

Junto con el Barcelona - Arsenal, este encuentro tilda para ser uno de los mas atractivos de la serie, pero, la ventaja, por un margen muy ligero, la mantiene el Inter.

Fotos: forum.acmilan-online.com, elpais.com, AFP, elmundodeportivo.es, AP, EFE

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